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30 de agosto de 1871 - Nace el físico y nobel de química sir Ernest Rutherford

Padre de la Fisica Atomica moderna lo recordamos en este articulo en su aniversario de nacimiento.

Sus cenizas están enterradas en la nave central de la Abadía de Westmister al lado izquierdo de sir Isaac Newton, junto a la tumba de lord Kelvin- William Thomson-. Un honor de gran significado en una monarquía en la que el soberano es también jefe de la iglesia y que no se concede ni siquiera a todos los ganadores del premio Nobel. Pero Ernest Rutherford, primer Lord Rutherford, hizo mucho más que un descubrimiento en química, cambió el concepto del átomo, le dio una estructura que permanece hasta nuestros días y nos mostró que –con restricciones- es posible el sueño alquimista de cambiar un elemento en otro.

Rutherford nació en Nueva Zelanda, hijo de un inmigrante escocés y una maestra de escuela inglesa. Después de sus estudios básicos en la pequeña ciudad de Nelson, ganó una beca para la Universidad de Nueva Zelanda en Wellington, en cuatro años obtuvo una maestría doble en matemáticas y física; un año después entró al Trinity College en Cambridge, Inglaterra en donde inició trabajos de investigación. En 1898 se fue a Canadá en donde le ofrecieron un importante puesto de investigador en la Universidad McGill en Montreal. Diez años después, con una reputación ya cimentada, regresó a Inglaterra y se integró a Cambridge como profesor e investigador.

Desde sus primeras investigaciones Rutherford había estudiado los campos magnéticos, cuerpos radioactivos y la emisión de rayos alpha. A su regreso a Inglaterra continuó –junto a Hans Geiger- su investigación sobre las propiedades de las emanaciones radioactivas y la forma de contabilizar estas emisiones.

Al inicio del siglo XX sus investigaciones de la estructura interna del átomo lo llevaron a su contribución más grande a la física de la materia, el concepto del núcleo. En ese momento el modelo de átomo más aceptado era el de “pudín de pasas”, publicado por J.J. Thomson, o sea una distribución uniforme de electrones y protones en el átomo. Para Rutherford la masa completa del átomo y su energía positiva estaban concentrados en un espacio diminuto de en el centro de la estructura.
Dos años después el físico alemán Niels Bohr trabajó junto a Rutherford para adaptar su estructura nuclear e incluir en ella la teoría quántica de Max Planck con lo que obtenemos la teoría de la estructura atómica vigente hasta hoy. Otra gran descubrimiento de Bohr fue en 1919 cuando aseguró que el núcleo de ciertos elementos con bajo peso atómico podía separarse por el impacto de partículas de una fuente radioactiva; esto que puede parecer algo menor da como resultado la posibilidad de transformar un elemento en otro. Por ejemplo el núcleo del nitrógeno sometido a un bombardeo radioactivo se transformará en un isótopo del oxígeno. Esta investigación le ganó el premio Nobel de Química en 1908.

Rutherford dirigió el laboratorio Cavendish siendo la guía e inspiración para muchos ganadores del premio Nobel; el físico Charles Drummond Ellis aseguró que la mayoría de los elementos en el Cavendish se iniciaron por una sugerencia directa o indirecta de Rutherford. Inspirar y alentar el trabajo de otros debe haber sido un motor importante para él ya que siguió trabajando hasta el fin de sus días, murió en Cambridge el 19 de octubre de 1937.

Enlaces de interés

Créditos

  • Texto: Lucy Virgen
  • Ilustración: Silvana Soffchi

​CGTI - Unidad de Desarrollo de Procedimientos y Apoyo a los Sistemas de Gestión

Fecha de publicación: 
Martes 30 de Agosto de 2016
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